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Litio argentino: anticipan que a mediados de 2024 arrancará la producción en la cuarta mina del país

Es el proyecto del salar Centenario Ratones, en Salta, de la francesa Eramet con la china Tsingshan, estará operativo en el segundo trimestre. La inversión total es de 800 millones de dólares.

La producción de litio argentino avanza en todo el Noroeste del país y uno de los proyectos más importantes ya tiene fecha para inaugurar su operación. Se trata del que llevan adelante las mineras Eramet y Tsingshan, que comenzará a producir en el segundo trimestre del 2024. Será la cuarta mina del llamado «oro blanco» que entra en fase operativa en el país.

Los directivos de la compañía francesa presentaron la estrategia para el desarrollo de sus iniciativas vinculadas a la transición energética, en la que destaca la puesta en marcha de su operación en el salar Centenario Ratones, ubicado en la provincia de Salta.

Según detallaron, el proyecto se divide en dos etapas con diferentes capacidades productivas. En estos momentos, las mineras se encuentran en la construcción avanzada de su planta industrial de carbonato de litio, que corresponde a la fase 1. Tendrá una capacidad anual estimada en 24.000 toneladas de carbonato de litio equivalente (LCE) grado batería.

Las primeas entregas de esa fase llegarán en la segunda mitad del año que viene lo que dará pie a la fase 2. Se espera que, operando a capacidad máxima para mediados de 2025, el emprendimiento alcance a producir 30.000 toneladas LCE anuales.

El costo del proyecto oscila entre los u$s 4.5 y u$s 5.0 por tonelada de LCE y se estima que el EBITDA anual en la primera etapa se sitúe entre u$s 210 millones y u$s 315 millones en la segunda.

Estos cálculos se basan en una asunción de precios a largo plazo que varía entre u$s 15.000 y u$s 20.000 por tonelada de LCE.

 Por otro lado, la inversión total en construcción fue actualizada a u$s 800 millones, mientras que un principio se había tasado en u$s735 millones. El incremento se debe a la inflación local argentina y los costos de los insumos, de los cuales Tsingshan financia aproximadamente u$s 480 millones.

Cabe señalar, que el emprendimiento se divide con mayoría mínima para Eramet que posee una participación del 50,1% del proyecto. Por su parte, la compañía china Tsingshan, que financió la construcción de la planta de litio, tiene una participación del 49,9%.

Planes a largo plazo para el litio argentino

Una vez anunciadas las primeras entregas de la etapa inicial, Eramet también confirmó la decisión de inversión para la fase 2 de Centenario. La primera consulta ha sido aprobada recientemente por la junta directiva de la francesa, aunque sigue pendiente la obtención de los permisos de construcción.

Se espera que la producción comience en el segundo trimestre de 2026, alcanzando su plena capacidad operativa a mediados de 2027, siempre y cuando la construcción inicie en el segundo trimestre de 2024. Los costos de efectivo se proyectan en línea con la fase 1, y se estima que el consumo de agua por unidad de producción de LCE se reducirá a la mitad durante esta etapa.

Esto se debe a que el proyecto obtendrá el mineral mediante la tecnología DLE o Extracción Directa de Litio. En estos casos, la salmuera se bombea a una unidad de procesamiento donde se utiliza una resina o material de adsorción para extraer solo el litio de la salmuera, mientras que la salmuera gastada se reinyecta en los acuíferos de la cuenca.

Con el despliegue de la operación en su punto más alto y ambas etapas finalizadas, se espera que la capacidad de producción total de la operación Centenario supere las 75.000 toneladas de LCE. Además de la expansión en Centenario, Eramine, la subsidiaria local del Grupo, iniciará perforaciones para la exploración en los terrenos que posee en el cercano salar de Arizaro.

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